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El hombre que desmitificó el universo: Edwin Hubble


Edwin Hubble es uno de los científicos más importantes e influyentes del mundo de todos los tiempos. Revolucionaría el campo de la astrofísica, pelearía en dos guerras mundiales y, increíblemente, nunca ganaría el Premio Nobel.

Pero eso no quiere decir que no fue honrado en su vida o póstumamente. El principal de ellos es el ilustre y venerable Telescopio Espacial Hubble, cuyas imágenes del espacio profundo han capturado la imaginación de jóvenes y mayores durante casi 30 años.

En el siguiente artículo, echaremos un vistazo rápido a la vida de la leyenda científica y su igualmente famoso homónimo, El Telescopio Espacial Hubble.

¿Quién fue Edwin Hubble?

Edwin Hubble fue un astrónomo estadounidense muy influyente que desempeñó un papel crucial en el desarrollo de la astronomía extragaláctica y la cosmología observacional. Edwin es ampliamente considerado, por una buena razón, uno de los astrónomos más importantes de todos los tiempos.

Edwin Powell Hubble nació el 20 de noviembre de 1889 en Marshfield, Missouri. Su padre, John Powell Hubble, era ejecutivo de seguros y su madre, Virginia Lee Hubble, ama de casa.

Después de pasar su juventud como un atleta talentoso, estudiaría matemáticas, astronomía y filosofía en la Universidad de Chicago entre 1907 y 1910. Después de obtener su licenciatura, pasó los siguientes tres años como uno de los primeros becarios Rhodes en la Universidad de Oxford, donde estudió jurisprudencia antes de cambiar su especialización al español y obtener una maestría.

Una vez que regresó a los Estados Unidos, Hubble enseñó español, física y matemáticas en una escuela secundaria en New Albany, Indiana, practicó leyes a medias y regresó a la Universidad de Chicago para estudiar astronomía una vez más.

Después de recibir su Ph.D. en 1917 se unió al personal de George Ellery Hale (quien fundó el Observatorio Mount Wilson en California. Cuando Estados Unidos se unió a la Primera Guerra Mundial, Hubble se inscribió en la infantería, sirvió en Francia (pero probablemente no vio ninguna acción de primera línea) y rápidamente ascendió al rango de Mayor.

Una vez más regresó a los Estados Unidos en 1919 en Mount Wilson, donde permaneció hasta su muerte. Fue aquí donde haría la gran mayoría de sus importantes descubrimientos astronómicos.

Los grandes descubrimientos del Hubble cambiarían la astronomía para siempre

El mayor trabajo de Edwin Hubble se realizó en 1925 cuando se convirtió en el primer científico en demostrar la existencia de galaxias fuera de nuestra propia Vía Láctea. Este descubrimiento, en un solo paso, cambiaría profundamente la forma en que miramos y entendemos el universo en general.

Antes de su descubrimiento, se pensaba que otras grandes manchas en el cielo eran colecciones masivas de polvo y gas generalmente clasificadas como nebulosas (desdenebulosaque significa nube o niebla y se acuñó por primera vez en el siglo XVIII).

Hubble continuaría haciendo observaciones detalladas de estas nuevas galaxias e ideó un sistema de clasificación para ellas. Esto todavía se usa hoy en día: la secuencia de Hubble.

Pero Hubble no se detuvo allí. En 1929 demostró definitivamente que el universo también se estaba expandiendo. Lo hizo utilizando el concepto, entonces, descubierto recientemente del corrimiento al rojo de las galaxias.

Esto es considerado por muchos físicos como uno de los descubrimientos cosmológicos más importantes de todos los tiempos.

Sobre la base de este descubrimiento, Hubble también formuló que otras galaxias se están alejando de la Vía Láctea a una velocidad proporcional a su distancia de ella. Esto ahora se conoce comúnmente como Ley de Hubble (o "ley de desplazamiento al rojo-distancia degalaxias") y es un componente fundamental de la astrofísica actual.

Esta idea era consistente con soluciones anteriores hechas por las ecuaciones de relatividad de Einstein o un espacio en expansión isotrópico homogéneo. Al hacerlo, proporcionó los primeros datos reales para la teoría del universo en expansión propuesta por primera vez por Alexander Friedmann en 1922 y Georges Lemaître en 1927, y para la explicación del Big Bang del nacimiento de launiverso.

Hubble siguió el llamado a las armas durante la Segunda Guerra Mundial entre 1942 y 1946. Sirvió en el Ejército de los EE. UU. Como Jefe de Balística en el campo de pruebas de Aberdeen y recibió la condecoración de la Legión del Mérito por su servicio.

Hubble sufrió un ataque cardíaco en 1948. Nunca se recuperaría realmente de esto, lo que limitó su capacidad para pasar largas noches en observatorios durante las noches frías.

Edwin Hubble moriría de trombosis cerebral el 28 de septiembre de 1953 en San Marino, California. Tenía 63 años.

Curiosamente no se realizó ningún funeral y su esposa, Grace, nunca reveló la ubicación de su cuerpo. Esto llevó, inevitablemente, a demasiadas historias locas sobre lo que sucedió con los restos de Hubble.

Los numerosos premios del Hubble

Hubble recibió varios premios y medallas a lo largo de su estimada carrera científica, que incluyen:

- El premio Newcomb Cleveland en 1924
- La medalla Barnard por el servicio meritorio a la ciencia en 1935
- La medalla Bruce en 1938
- La Medalla Franklin en 1939 y;
- La medalla de oro de la Royal Astronomical Society en 1940

Hoy en día es tan apreciado que a menudo se lo clasifica junto a gigantes científicos como Galileo, Kepler y Newton como uno de los astrónomos más influyentes de la historia. Aunque nunca recibió el Premio Nobel, lo honró de muchas formas póstumamente.

En 2008, el Servicio Postal de los Estados Unidos publicó un sello postal de 41 centavos en honor a Edwin Hubble junto con otros científicos estadounidenses. Edwin también tiene un planetario, una autopista y una escuela pública que lleva su nombre en los Estados Unidos.

Un asteroide y uno de los muchos cráteres de la Luna llevan su nombre en su honor y, por supuesto, el Telescopio Espacial Hubble, que fue lanzado en 1990. Este telescopio sigue asombrando a los científicos y al público en general con sus increíbles fotografías del espacio profundo.

Un honor verdaderamente apropiado para este gran hombre.

¿Edwin Hubble ganó alguna vez el Premio Nobel?

Increíblemente todos sus éxitos como científico nunca ganó un Premio Nobel. Esto no se debió a una conspiración en su contra, sino más bien a una simple cuestión de burocracia.

En el momento de la carrera de Hubble, el comité del Nobel no reconocía la astronomía ni la consideraba una subdisciplina de la física. Hubble pasaría gran parte de su vida posterior intentando persuadir a muchos de sus compañeros de que la astronomía era un área de la física y no un campo separado.

Su motivación no era solo para él, sino también para otros astrónomos para que pudieran ser considerados por el Comité Nobel o al menos ser considerados para futuros premios. Especialmente por sus valiosas contribuciones a la astrofísica.

Desafortunadamente, su campaña sería derrotada durante su vida. Poco después de su muerte, y en parte debido a ello, el Comité Nobel finalmente cedió y decidió que el trabajo astronómico debería ser considerado elegible para el premio de física.

Lamentablemente, los premios Nobel, durante mucho tiempo, no se otorgan a título póstumo.

El telescopio Hubble

El telescopio espacial Hubble fue lanzado a la órbita terrestre baja en 1990. Es uno de los equipos científicos más grandes e impresionantes jamás creados.

El telescopio ha estado proporcionando una investigación vital, sin mencionar las relaciones públicas, para la astronomía desde su inauguración hace casi 30 años. HST es en realidad parte de un programa más amplio de la NASA llamado Great Observatories que también incluye el Observatorio de Rayos Gamma Compton, el Observatorio de Rayos X Chandra y el Telescopio Espacial Spitzer.

Hubble viene completo con un enorme 2,4 metros espejo y un traje de equipo especializado que le permite detectar espectros de luz cerca del ultravioleta, visible e infrarrojo cercano. Debido a que se encuentra fuera de la atmósfera terrestre, es capaz de producir imágenes de muy alta resolución con poca o ninguna interferencia de luz de fondo.

Medidas del Hubble 13,2 metros de largo por 4,2 metros de ancho y tuvo un peso de lanzamiento de 11,110 kilogramos cuando lo entrega el transbordador espacial Discovery. Tiene una fecha estimada de finalización de la misión entre 2030 y 2040.

Fue construido por la NASA con contribuciones de la Agencia Espacial Europea. Los objetivos del Hubble son determinados por el Telescope Science Institute, mientras que su funcionamiento diario es responsabilidad del Goddard Space Flight Center.

El telescopio espacial ha dado lugar, como era de esperar, a algunos avances en astrofísica. Lo más apropiado, dado su homónimo, ha sido la determinación precisa de la tasa de expansión del universo. Edwin Hubble estaría orgulloso.

Hubble también es el único telescopio diseñado específicamente para ser atendido por astronautas. Desde su lanzamiento en 1990, el telescopio ha sido sometido a no menos de cinco misiones de reparación, actualización y servicio del transbordador espacial, la última de las cuales se completó en 2009.

El Hubble, aunque es probable que sirva durante algunas décadas más, está programado para ser reemplazado por su sucesor, el Telescopio Espacial James Webb. Está previsto que se lance en marzo de 2021.

No todo ha sido navegando en avión para el telescopio Hubble

A pesar de los grandes avances científicos y el interés del público en general, el proyecto del Telescopio Espacial Hubble ha estado lejos de estar libre de problemas. El proyecto se financió originalmente en la década de 1970 con un lanzamiento propuesto para 1983.

Estuvo plagado de problemas técnicos durante su desarrollo, restricciones presupuestarias y el trágico desastre del Challenger en 1986.

El más famoso de ellos, por supuesto, fue el descubrimiento poco después del despliegue de que su espejo original había sido molido incorrectamente. Esto comprometió gravemente el rendimiento del aparato y el problema no se resolvió hasta una misión de servicio en 1993.

Otros problemas técnicos ocurrieron en 2004 cuando falló el sistema de energía del Espectrógrafo de Imágenes del Telescopio Espacial (STIS). Este problema se corrigió en la misión de 2009 que también reemplazó seis giroscopios al telescopio.

El sistema Advanced Camera for Surveys (ACS) también falló unos años más tarde, y solo pudo aprovechar la fuente de alimentación de respaldo. Sin embargo, el respaldo de energía falló en 2007.

Recientemente, uno de los giroscopios críticos del Hubble (vital para mantener el telescopio orientado) funcionó mal y lo puso en "modo seguro". Esto amenazaba con terminar prematuramente con la ilustre carrera de telescopios de gran éxito.

El problema se resolvió unas semanas más tarde, después de "dar vueltas". Esto parece haber liberado el giroscopio para permitir que el telescopio vuelva a ser completamente funcional.

En un comunicado de prensa, la NASA explicó su "solución rápida":

"El 18 de octubre [2018], el equipo de operaciones del Hubble ordenó una serie de maniobras o giros de la nave espacial en direcciones opuestas para intentar despejar cualquier bloqueo que pudiera haber causado que el flotador se descentrara y produjera velocidades extremadamente altas. Durante cada maniobra, el giróscopo se cambiaba de modo alto a modo bajo para eliminar cualquier bloqueo que pudiera haberse acumulado alrededor del flotador ".

El telescopio Hubble, a pesar de sus problemas iniciales y leves problemas a lo largo de los años, está configurado para proporcionarnos muchas más imágenes asombrosas del universo que nos rodea durante muchos años por venir. Nadie sabe qué otros avances logrará en el futuro, pero será emocionante de ver.

Vía:física del universo


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